Gezondheid

Hoe je een burn-out in je relatie kunt herkennen

8views

 

“Terugkijkend waren er een paar jaar van ongelukkig zijn in ons huwelijk voordat we de bodem bereikten,” zegt Clio Wood, de auteur van Krijg Je Mojo Terug: Seks, plezier en intimiteit na de geboorte.

“We waren uit elkaar gegroeid en hadden ons van elkaar losgemaakt, maar we hadden het er allebei nooit over gehad. Het kwam in een fase waarin we denk ik vergaten waarom we überhaupt bij elkaar waren gekomen.”

Terwijl sommige relaties imploderen te midden van hoogoplopende conflicten en drama’s, volgen veel meer relaties het patroon van die van Wood: een langzame, bijna onmerkbare afstand tussen twee mensen die elkaar niet helemaal haten, misschien nog wel van elkaar houden, maar gewoon zijn opgehouden… elkaar erg leuk te vinden.

Het is een scenario dat zich vaak afspeelt tegen de achtergrond van een uitputtende, moderne levensstijl waarin beide partners proberen te jongleren met werk, ouderschap, sociale verplichtingen en geldzorgen naast wat doorgaat voor een liefdesleven. Maar al te vaak is het hun relatie die naar de bodem van de prioriteitenlijst zakt zonder dat ze het zelf merken. Relatieadviseurs noemen dit “relatie burnout”.

Samen leven, uit elkaar groeien

“Met heel weinig vrije tijd, verwaarlozen we onze relatie vaak omdat we denken dat het het makkelijkste is om te negeren,” zegt Relate-adviseur Simone Bose. “We maken ons zorgen over onze baan, onze kinderen, zelfs over de was. Je gaat ervan uit dat je partner begrijpt dat je er niet bent om aan hun behoeften te voldoen. De waarheid is dat je regelmatig tijd moet nemen om je relatie te koesteren, anders kan die echt gaan wankelen. Je wordt als collega’s die in dezelfde ruimte bestaan maar aparte levens leiden.”

“Ik spreek koppels die hebben gemerkt dat ze steeds meer aparte levens leiden terwijl ze nog steeds samen zijn,” zegt ze. “Het is gemakkelijker dan dingen uitpraten of uit elkaar gaan. En dus wonen ze misschien wel samen, maar doen ze gewoon hun eigen ding en zijn ze zelden op een zinvolle manier met elkaar bezig. Het kan extreem eenzaam zijn voor beide partijen.” De situatie verslechtert als we de afstand tussen ons gewoon gaan accepteren, zegt ze. “Vaak vertellen mensen me dat ze niet behoeftig of kwetsbaar willen overkomen en dus besluiten ze zich te redden door ultra-onafhankelijk te worden. Maar deze dingen moeten we samen verwerken.”

Jimmy, een 34-jarige producer uit Manchester, beschrijft de neergang van zijn vier jaar durende relatie, die eindigde in 2023, als volkomen ondramatisch. “We kibbelden, maar er waren geen enorme ruzies,” zegt hij. “We begonnen gewoon steeds geïrriteerder tegen elkaar te doen. We hadden zelden seks. Vakanties en weekenden begonnen minder leuk te lijken en meer een karwei of verplichting. We gaven om elkaar, maar het was een soort liefdevolle vriendschap geworden. We hadden allebei een druk leven en hadden dat het belang van de relatie laten inhalen.”

De psychotherapeut Noel McDermott zegt dat externe factoren de meest voorkomende factoren zijn bij relatie burn-out. “Stellen raken afgeleid en ongelukkig omdat hun leven zo druk en intens is,” legt hij uit. “Maar in plaats van veranderingen aan te brengen in hun levensstijl beginnen ze te denken dat de relatie fundamentele problemen moet hebben of dat ze gewoon niet compatibel zijn. Het helpt niet dat sociale media onrealistisch perfecte ideeën hebben gecreëerd over hoe het is om in een relatie te zijn. Als je niet aan het romantische ideaal voldoet, denk je misschien al snel dat de relatie het niet waard is om voor te vechten.”

Wood was midden dertig en al zes jaar getrouwd met haar man Bryn (met wie ze een driejarige dochter heeft) toen ze merkte dat hun relatie eronder leed. “Het waren eerst kleine dingen – zoals dat we elkaar nauwelijks begroetten als we thuiskwamen,” zegt ze. “Ik begon mezelf meer te irriteren dan op te winden door zijn aanwezigheid. Maar mijn belangrijkste gevoel was gevoelloosheid. Er waren geen grote ruzies. Het was gewoon allemaal heel onplezierig.”

Het kind met het badwater weggooien

Veel stellen op middelbare leeftijd doen luchtig over hoe saai hun relaties zijn geworden, zegt Wood. “Ik merkte dat wij en onze vrienden grappen maakten als ‘Natuurlijk hebben we geen seks meer, we hebben kinderen!’ Dat normaliseert het. Maar, zoals ik ontdekte, die situatie kan behoorlijk ernstig worden en de toekomst van het huwelijk bedreigen.”

De sleutel, zegt Bose, is het identificeren van deze kleine problemen en er eerlijk met elkaar over praten. “Het is makkelijk om te lachen over hoeveel je partner je irriteert,” zegt ze. “Maar je zou eerlijk met je partner moeten praten over wat je emotionele behoeften zijn en hem of haar moeten vragen wat hij of zij van je verlangt. Kleine problemen worden grote problemen tenzij je de tijd vindt om er regelmatig over te communiceren.”

Veel stellen hebben de neiging om “het kind met het badwater weg te gooien” als ze een burn-out beginnen te krijgen. “Het is normaal om je te ergeren aan je partner of dat je passie voor hem of haar ups en downs kent,” merkt McDermott op.

“Maar in plaats van te besluiten dat de relatie gedoemd is, is het nuttig om te proberen hun gebreken en je eigen gevoelens te accepteren. Realiseer je dat dit de natuurlijke hobbels in de weg zijn en doe praktische dingen om ze aan te pakken.” Hij stelt voor om te werken aan de ‘emotionele toon’ van jullie relatie. “Ga niet met de vinger wijzen of elkaar de schuld geven – leg gewoon je gevoelens uit en vraag je partner om hetzelfde te doen” en werk aan gezonde manieren om met conflicten om te gaan. “Accepteer de onvolkomenheden van je partner,” zegt hij. “Stel kleine veranderingen voor in hun gedrag, geen grootschalige veranderingen in hun persoonlijkheid.”

Wanneer actie ondernemen

Jimmy’s relatie eindigde toen hij en zijn partner allebei toegaven dat ze al meer dan zes maanden niet gelukkig waren. “Ik wou dat we eerder de moed hadden gehad om toe te geven hoe we ons voelden,” zegt hij. “De vonk was weg, maar in plaats van de confrontatie aan te gaan en te proberen oplossingen te vinden, vermeden we het gesprek omdat we elkaars gevoelens niet wilden kwetsen. We gaven nog steeds om elkaar. Ik heb geen spijt van de breuk, maar ik had wel gewild dat we op zijn minst eerder hadden geprobeerd om onze gevoelens te communiceren. Dan hadden we tenminste niet al die maanden verspild met ons ongelukkig voelen.”

Burn-out laat ons achter in een staat van uitputting waarin het laatste wat de meesten van ons willen doen is complexe en uitdagende gesprekken aangaan. En dus houden velen van ons hun hoofd naar beneden, negeren het probleem en hopen dat het mettertijd beter wordt. Dat gebeurt zelden.

Dus hoe kunnen stellen de sprong wagen en burn-out daadwerkelijk aanpakken? “De eerste stap is bewustwording van het probleem,” zegt Bose. “Accepteer dat de relatie meer aandacht nodig heeft en dat je het verdient dat er aan je behoeften wordt voldaan. Spreek deze gevoelens vervolgens op een zachte manier uit naar je partner, zonder verwijten te maken. Eigen je gevoelens toe en gebruik positieve zinnen zoals: ‘Ik voel me eenzaam, ik wil me dichter bij je voelen en het gevoel hebben zoals we deden aan het begin van onze relatie. Hoe voel je je? Is er iets dat je van me nodig hebt?'”

Soms liggen de dingen die veranderd moeten worden buiten de relatie zelf. “Ik denk dat stellen bereid moeten zijn om de basis van hun leven een beetje te veranderen,” zegt Bose. “Als de relatie naar de bodem van je prioriteitenlijst is gezakt, is het geen wonder dat je problemen hebt. Je moet dus een manier vinden om meer ruimte te maken – of dat nu tijd vrijmaken van je werk of digitale apparaten is, kinderopvang regelen zodat je tijd alleen hebt of zelfs af en toe de was of andere klusjes overslaan. Ik adviseer cliënten om te proberen 15 minuten per week vrij te maken om tijd met elkaar door te brengen. Als dat niet mogelijk is, probeer dan op zijn minst vijf minuten. Als je het gevoel hebt dat vijf minuten niet mogelijk is, dan ben je misschien niet serieus genoeg om dingen op te lossen.”

Voor Wood was er een dieptepunt nodig om te beseffen dat haar huwelijk het redden waard was. “In 2019 begonnen we na een paar jaar ongelukkig zijn te denken aan scheiden,” zegt ze. “Maar toen kreeg ik een buitenbaarmoederlijke zwangerschap, wat extreem traumatisch was, ik moest op mijn man leunen voor emotionele steun. Hij was er echt voor me en ik begon te beseffen hoe belangrijk onze relatie was. We gingen naar relatietherapie en dat hielp omdat het een ruimte is waarin iedereen gelijk is: geen van de problemen wordt als iemands ‘schuld’ gezien en we kunnen de dingen gewoon constructief bespreken.”

Ze bouwden hun relatie weer op en kregen twee jaar geleden een tweede dochter. “Ik ben zo blij dat we beseften dat het de moeite waard was om voor te vechten,” zegt Wood. “We gaan nu nog steeds af en toe naar relatietherapie. Het belangrijkste dat we hebben geleerd is dat ups en downs normaal zijn in een relatie, maar dat je ze het beste kunt aanpakken zodra ze zich voordoen in plaats van ze te laten oplopen tot een burn-out.”


Vier tekenen dat je een relatie burnout zou kunnen hebben

Je bent prikkelbaar

“Ik bereikte een stadium waarin ik alles wat mijn man zei echt irritant vond,” zegt Wood. Maar uitputting kan onze irritatiedrempel drastisch verlagen, voegt Bose toe. “Als we overweldigd zijn door het leven, kunnen we snel afknappen op onze dierbaren. Vraag jezelf af of je nog steeds het goede in je partner kunt zien? Als je dat kunt, moet je misschien je levensstijl veranderen zodat je geduldiger met hem of haar kunt zijn.”

Je bent vermijdend

“Vraag jezelf af of je je gedraagt op een manier die je helpt om te vermijden dat je vraagt om in je behoeften te worden voorzien,” zegt Bose. “Misschien stort je je gewoon op afleidingen zoals werk of digitale apparaten of je sociale leven, in plaats van je partner te vertellen dat je je eenzaam en ongeliefd voelt.”

Je bent niet lichamelijk

“Kun je nog steeds de kleine romantische momenten delen die je in het begin van je relatie deed?” zegt Bose. “Als je niet gewoon kunt knuffelen en in elkaars ogen kunt kijken zonder dat het ongemakkelijk of ongemakkelijk voelt, dan heb je de vlam misschien laten uitbranden. Het kan nieuw leven ingeblazen worden, maar het begint met erover praten.”

Je vergelijkt je relatie met perfecte idealen

“Er is tegenwoordig een sterke neiging om te veel van onze relaties te verwachten,” zegt McDermott. “Sociale media en de wellness-industrie hebben ons geleerd perfectie te verwachten die in werkelijkheid onmogelijk is. Relaties zijn rommelig, maar als je een burn-out hebt, kun je die moeilijke momenten misschien niet aan. Meestal heeft het probleem niets te maken met jou, je partner of de relatie zelf. Het heeft te maken met de uitputtende aard van de levensstijl die jullie leiden.”